12,988 Servando Vargas, El mercado de torres celulares en México

Servando Vargas
Consultor independiente especializado en telecomunicaciones

La llegada de AT&T y el nacimiento de Telesites, así como un considerable aumento en el consumo de aplicaciones móviles, han creado un mayor dinamismo en el mercado de torres celulares en México.

Por una parte, se espera que la construcción de torres celulares de América Móvil sea realizada por Telesites, dejando proyectos residuales al resto de los actores que construyen torres celulares; mientras que la llegada de AT&T al mercado mexicano ha abierto mayores oportunidades para todos los operadores de torres. Al mismo tiempo, Telefónica podría reactivar sus inversiones en este sentido en función de un mayor ambiente competitivo.

En México existen varias compañías que operan el mercado de torres de telecomunicaciones. Telesites y Telxius -escindidas por América Móvil y Telefónica, respectivamente-, junto con American Tower, son las compañías que tienen mayores oportunidades de crecimiento en el mercado mexicano de torres de telecomunicaciones. Esta expansión podría ser mayor derivado de la expectativa de aprovechar el negocio mayorista de la Red Compartida en función de que una vez que el proyecto inicie operaciones, los operadores de torres celulares podrán rentar su infraestructura.

De acuerdo con datos de TowerXchange, Telesites cuenta con 47.3 por ciento de participación de mercado de las 27 mil 205 torres con que cuenta el mercado, American Towers conserva 32.5 por ciento y el resto de los operadores de torres mantienen el restante 20.2 por ciento.

Número de torres celulares en México: 27,205
 
Fuente: TowerXchange, mayo 2016.El proyecto de la Red Compartida podría disminuir la demanda de nuevos sitios celulares; sin embargo, el proyecto aún no arranca. Los retrasos y reducción de inversión, sitios y cobertura que ha tenido esta iniciativa por parte del gobierno mexicano, así como la magnitud del proyecto, han generado escepticismo en torno a la factibilidad de la iniciativa por parte de analistas y actores del mercado.

No obstante lo anterior, diversos análisis anticipan un gran dinamismo del mercado de telecomunicaciones móviles y, por consecuencia, el de torres celulares. Cisco estima que el tráfico de datos móviles en México crecerá a una tasa anual compuesta de 51 por ciento durante el periodo 2015-2020. Esto significa un crecimiento de 8 veces el tráfico de datos móviles de 2015. Este incremento de tráfico corresponderá en gran medida a una mayor penetración de smartphones en el mercado con un estimado del orden de 70 por ciento a finales de 2020.

Por otra parte, la disponibilidad de espectro y la eficiencia espectral se espera que crezcan menos de dos veces, por lo que la industria de telecomunicaciones requerirá inversiones importantes que fortalezcan las redes móviles, incrementando el número de sitios celulares.

Recientemente, el listado del Foro Económico Mundial manifestaba que México fue el país de América Latina que más avanzó en el número de suscriptores de banda ancha móvil, avanzando 20 posiciones gracias a una mayor adopción de teléfonos inteligentes y, al mismo tiempo, una baja en las tarifas, lo cual confirma una mayor efervescencia del mercado de banda ancha móvil en México.

Por otra parte, la voz móvil es proporcionada principalmente por redes 2G y 3G; no obstante, los operadores móviles trabajan conjuntamente con los fabricantes de equipos de telecomunicaciones para proporcionar servicios de voz sobre LTE (VoLTE) para proporcionar servicios de voz vía redes 4G. Este factor se traduce en una mayor demanda de torres celulares para ofrecer servicios de voz sobre LTE de manera confiable con una alta QoS.

Cabe mencionar que actualmente el mercado mexicano no tiene las suficientes torres para soportar la base instalada de clientes. De acuerdo con Morgan Stanley, en promedio una torre celular proporciona servicios móviles a 4 mil 112 suscriptores, cifra poco competitiva si la comparamos con 2 mil 872 suscriptores por torre para el mercado chileno, 2 mil 493 para Estados Unidos y 2 mil 276 para la India. Evidentemente, existen varios factores que determinan el número de torres a utilizar; sin embargo, de acuerdo con la gráfica comparativa de abajo es fácil entender que el mercado mexicano requiere introducir mucho más infraestructura al respecto.

En el contexto anterior, los operadores de comunicaciones móviles deben invertir en infraestructura que les permita incrementar la capacidad de sus redes para satisfacer la creciente demanda de datos móviles, así́ como con la migración a redes 4G-LTE.

Estas inversiones, así como la migración a redes LTE, representan una gran oportunidad para Telesites, American Tower, Telxius y demás operadores de torres celulares en México. Diversos analistas estiman que para 2020 se construirán más de 5 mil nuevos sitios celulares, cifra conservadora si consideramos que los planes de Telesites son construir esa misma cantidad de torres celulares a razón de mil anuales. Lo anterior representa una enorme oportunidad para los operadores de torres celulares, más aún cuando el proyecto de la Red Compartida podría disparar esta cifra aún más.

Telesites & América Móvil

Telesites se encuentra en una posición privilegiada para capturar el crecimiento de torres celulares. Su relación cercana con el operador móvil más grande de México es una gran ventaja sobre las otras compañías constructoras de torres celulares en el país. Se espera que Telesites capture una gran parte del mercado, no sólo por su relación con América Móvil, sino por ser una opción muy competitiva para los otros operadores móviles.

Telesites ha manifestado su intención de construir anualmente mil torres celulares durante los próximos cinco años y proyecta que su tenancy ratio (número de operadores que colocan antenas u otra infraestructura activa en las torres), se incremente de 1.1 en 2015 a 1.6 a finales del 2020. Agregar mil torres anualmente parece ambicioso, no obstante, Telesites ha rebasado estas expectativas. En el primer trimestre de 2016 construyó 364 torres celulares y la expectativa es que culmine el año con mil 700-mil 800 nuevas torres celulares. No obstante este crecimiento, América Móvil no ha manifestado sus planes de expansión de red que incluirían el número de torres celulares por utilizar.

En cuanto al objetivo de Telesites de lograr un tenancy ratio de 1.6 en 2020, diversos analistas proyectan un tenancy ratio inferior al objetivo de Telesites (entre 1.2 y 1.4) y menor al de sus pares a nivel mundial.

Es importante señalar que Telesites ha construido fuera de México 200-250 sities para América Móvil en Costa Rica como parte de un contrato por 314 sitios celulares en ese país. Este contrato manifiesta la intensión de Telesites de iniciar operaciones en todos los países de la región latinoamericana donde América Móvil tiene presencia, lo cual implicaría que Telesites podría ser el operador de torres celulares más importante de la región, desplazando de esta posición a American Tower.

En el mercado mexicano, Telesites ha firmado contratos para uso de torres celulares con AT&T así como con Telefónica a principios de 2015; sin embargo, hasta el tercer trimestre de 2015 ninguno de estos dos competidores de América Móvil estaban utilizando la infraestructura de Telesites. Es muy posible que en el transcurso de 2016 estos contratos generen ingresos para Telesites.

Para Telesites, la oportunidad en el mercado mexicano radica en varios factores. Uno de ellos es capturar el crecimiento de torres de AT&T y Telefónica en función de su gran cobertura en el mercado. Al mismo tiempo, será más ventajoso para AT&T y Telefónica utilizar la infraestructura ya existente de Telesites que esperar la construcción de nuevas torres por parte del resto de los operadores de torres. Otro elemento que puede representar preferencia en seleccionar las torres de Telesites es que tanto AT&T como Telefónica podrían ser el segundo o tercer ocupantes de las torres de Telesites, reduciendo los costos de renta para estos operadores móviles.

AT&T

Para entender un poco más el potencial del mercado de torres celulares en México es importante valorar la presencia de AT&T en el mercado, ya que sus planes de inversión representan oportunidades para todos los operadores de torres.

AT&T entró al mercado mexicano vía la adquisición de Iusacell y Nextel y está determinado a ofrecer una experiencia de usuario diferenciada en el país. Sus planes de inversión contemplan 3 mil millones de dólares hasta finales de 2018 para construir una red robusta con capacidades y servicios similares a los que ofrece en Estados Unidos. La inversión representa erogaciones anuales de mil millones de dólares, tres veces más altas que las inversiones realizadas por Telefónica en 2015.

De acuerdo con AT&T, en 2015 su cobertura de datos móviles alcanzaba 40 millones de suscriptores. A finales de 2016 espera que esta cobertura alcance 75 millones de mexicanos, casi dos terceras partes de la población. Su objetivo para 2018 es tener una cobertura para 100 millones de suscriptores. Lo anterior representa un ambicioso plan, más aún cuando esta cobertura utilizará tecnología de punta 4G-LTE. Para hacer una rápida comparación, habrá que recordar que América Móvil logró cubrir la mitad de la población con tecnología 4G-LTE a finales de 2015.

La posibilidad de que AT&T pueda desplegar la red de quinta generación en México antes que América Móvil y Telefónica, luego de ser el primer operador estadounidense en anunciar recientemente pruebas de 5G en 2017, manifiesta sin duda un mejor escenario para todo el mercado de telecomunicaciones de México, así como para el despliegue de torres celulares.

En función de lo anterior, AT&T necesitará utilizar muchas más torres celulares para lograr sus objetivos de cobertura que le permitan ofrecer más y mejores servicios y, al mismo tiempo, incrementar su participación de mercado.

Telefónica

Hasta el momento, Telefónica no ha manifestado planes de incrementar sustancialmente sus inversiones. Más aún, éstas se redujeron en 2015, lo cual significa que sus niveles de inversión actuales no son suficientes para ofrecer servicios móviles en un mercado mucho más competitivo con jugadores mejorando sus servicios e incrementando cada vez más sus niveles de inversión.

La llegada de Carlos Alberto Morales Paulín a Telefónica México sugiere que este operador móvil buscará mejorar la posición de Telefónica en México, no sólo en el segmento móvil sino en todo el espectro de telecomunicaciones. Es muy probable que Telefónica rediseñe su estrategia para obtener una mayor participación en el mercado mexicano y, sin duda, esto representará mayores inversiones, lo cual implicará una mayor demanda de torres celulares por parte de este importante jugador. La filial de Telefónica, Telxius, será beneficiada una vez que se reactiven los planes de crecimiento de Telefónica.

Conclusiones

El panorama del mercado de torres celulares luce muy positivo para los operadores de torres en función de varios factores. Uno de ellos es, sin duda, la baja penetración móvil. Al mismo tiempo, la reforma del sector ha promovido la llegada de nuevos entrantes que están generando un ambiente más competitivo que redunda en una mejora de las redes móviles existentes. La introducción de tecnologías de cuarta generación para satisfacer la creciente demanda de datos móviles también influirá en el crecimiento de torres celulares en el mercado mexicano.

En el contexto anterior habrá que revisar y adecuar el marco regulatorio que permita el crecimiento de torres celulares. Uno de estos aspectos es el tema de los permisos para instalar una torre, ya que es muy complicado obtenerlos en función de que hay que gestionar cada uno de ellos a nivel municipal, haciendo muy complicado y tortuoso el proceso.

Sin duda, el proyecto de la Red Compartida será un elemento disruptivo en el mercado de torres; sin embargo, los constantes retrasos de esta iniciativa así como una aparente falta de interés en función de una reducción de interesados en el proceso de licitación, sugieren que será más allá de 2018 cuando este proyecto realmente modifique la composición del mercado en México.